De datahonger van Google

In een onderzoek getiteld 'Google Data Collection' (pdf), komt Douglas C. Schmidt, hoogleraar computerwetenschappen aan de Vanderbilt University, tot een paar opmerkelijke conclusies over de hoeveelheid data die Google verzamelt over consumenten die de producten van het bedrijf gebruiken, zelfs als ze niet actief zijn op hun smartphones en tablets.

Schmidt's experimenten tonen aan dat een inactieve Android-telefoon met een Chrome-webbrowser op de achtergrond (tijdens een periode van 24 uur) 340 keer locatie-informatie aan Google doorgeeft. Een gelijkwaardig experiment toonde aan dat op een iOS-apparaat met alleen Safari geopend, Google geen noemenswaardige gegevens kon verzamelen, tenzij een gebruiker interactie had met het apparaat.

Daarnaast ontdekte hij dat een inactieve Android-telefoon met Chrome bijna vijftig keer zoveel gegevensverzoeken per uur naar Google verzendt als een inactieve iPhone met Safari. Over het algemeen bleek een inactief Android-apparaat bijna 10 keer vaker met Google te communiceren dan een Apple-apparaat communiceert met Apple-servers.

Naast de datatransmissiefrequenties, bracht Schmidt's onderzoek ook enkele manieren aan het licht waarmee Google anonieme gegevens die met passieve middelen zijn verzameld, potentieel kan koppelen aan de persoonlijke informatie van haar gebruikers.

Op een Android-apparaat kunnen bijvoorbeeld zogenaamde 'anonieme' advertentie-ID's die activiteitsgegevens verzamelen over apps en webpagina-bezoeken van derden, worden gekoppeld aan de Google-identiteit van een gebruiker, door identificatiegegevens op apparaatniveau door te geven aan de Google-servers.

Hetzelfde geldt voor de zogenaamd 'anonieme' DoubleClick-cookie-ID, die de activiteit van een gebruiker op webpagina's van derden bijhoudt. Volgens het onderzoek van Schmidt kan Google de cookie koppelen aan het Google-account van een gebruiker wanneer een gebruiker een Google-app opent in dezelfde browser als waarop een externe webpagina is geopend.

Het onderzoek volgt op een recent onderzoek van de Associated Press waaruit bleek dat Google locatiegegevens blijft volgen, zelfs nadat een consument de instelling in veel van zijn apps, waaronder Google Maps, heeft uitgeschakeld. Het bedrijf blijft gegevens verzamelen via app-functies die onder 'Mijn activiteit' vallen, zelfs als de instelling 'Locatiegeschiedenis' is uitgeschakeld. De praktijk heeft sindsdien geleid tot een rechtszaak tegen het bedrijf door een gebruiker die schending van privacy betwist.

Locatiegegevens die zijn opgeslagen in 'Mijn activiteit' worden gebruikt voor advertentietargeting, wat nog steeds het primaire bedrijfsmodel van Google is.