Het brein op de hoogste resolutie

Je kunt je waarschijnlijk wel een beeld vormen van onze hersenen: een symmetrische zachte massa, tussen roze en grijs van kleur, met behoorlijk wat kronkels. Maar totdat een team van onderzoekers van het Laboratory for NeuroImaging hun recente MRI-scan op een ultrahoge resolutie van een menselijk brein maakte, die meer dan 100 uur in beslag nam in een van 's werelds meest geavanceerde MRI-machines, had nog niemand het zó gedetailleerd gezien - op een resolutie van 100 micrometer, om precies te zijn - zoals getoond in deze video:

 

"Dankzij een anonieme overleden patiënt wiens brein werd geschonken aan de wetenschap", schrijft Peter Dockrill in Science Alert, "heeft de wereld nu een ongekend beeld van de structuren die het denken mogelijk maken." Na de extractie en "een periode van conservering werd het orgaan overgebracht naar een op maat gemaakte, luchtdichte houder gemaakt van robuust urethaan, speciaal ontworpen voor de langdurige MRI-scan van het experiment. De houder werd in een op maat gemaakte Tesla T7 MRI-scanner geplaatst: een krachtige machine met een sterk magnetisch veld, en alleen goedgekeurd voor gebruik in de VS in 2017".

De machine kan een brein scannen dat nog in gebruik is - dat wil zeggen eentje in de schedel van een levend, ademend mens - maar dat kan slechts gedurende een korte periode. Het grote voordeel van het gebruik van een ex vivo-brein in plaats van een in vivo is dat de hersenen langere tijd in het apparaat kunnen verblijven, volledig onbeweeglijk, zolang het duurt om de scan van de hoogste kwaliteit tot nu toe te krijgen. Het team kon aldus "8 terabytes onbewerkte gegevens opnemen vanuit vier verschillende scanhoeken", gegevens die ze beschikbaar hebben gesteld in een gecomprimeerde versie.

"We voorzien dat deze dataset een breed scala aan onderzoeks-, educatieve en klinische toepassingen zal hebben die het begrip van de menselijke hersenanatomie in gezondheid en ziekte zullen bevorderen", schrijft het team, dat een wetenschappelijke publicatie in een tijdschrift voorbereidt.