De robots komen ons helpen

Een zorgrobot met een naam die klinkt als een kenteken: de P37 S65. Het is dan ook een prototype carebot, ontwikkeld door Antonio Espingardeiro, PhD student aan de Universiteit van Salford in Manchester.

Een filmpje dat Antonio met de robot maakte is nog niet bepaald overtuigend, maar de universiteit rept al van een 'revolutionary care robot'. Met zijn hoekige vormgeving lijkt de robot, die even lang is als zijn ontwerper trouwens, uit een B-film uit de jaren vijftig te zijn gestapt. Overal lijkt gewerkt te worden aan zulke zorgrobots, die straks ouderen moeten bijstaan. De P37 is er om de medicijnen niet te vergeten, te herinneren aan belangrijke afspraken, maar kan ook ook als maatje functioneren die grappen kan vertellen.

Al die in ontwikkeling zijnde zorgrobots doen denken aan de film 'Robot & Frank', die vorig jaar werd uitgebracht, maar in Nederland alleen op het Leiden Film Festival vertoond is. Deze film speelt in 'de nabije toekomst' en de naamloze robot die hierin een hoofdrol vertolkt is dan ook een tikkeltje geavanceerder dan P37 S65.

De hoofdpersoon is Frank, een gepensioneerde juwelendief, die de robot cadeau krijgt van zijn zoon. Frank vertoont namelijk alle verschijnselen van een beginnende Alzheimer en de robot gaat hem helpen zijn leven weer op orde te krijgen. De eerste ontmoeting tussen Frank en de robot levert al meteen een prachtige dialoog op, als de robot zegt: "Hi Frank, it's a pleasure to meet you", waarop Frank antwoordt: "How do you know?"

Robot and Frank

Interessant wordt het als Frank zijn oude beroep van inbreker weer oppakt en de robot inzet voor zijn criminele activiteiten. Aangezien de robot geen moreel oordeel heeft gaat deze moeiteloos akkoord als Frank zegt dat de inbraak 'goed is voor zijn gezondheid'. In feite is de film tamelijk positief over de inzet van robots bij het helpen van ouderen: al snel na de intrede van de robot is Franks huis netjes opgeruimd, is zijn eetpatroon verbeterd en zijn leven lijkt weer een doel te hebben. Afgezien van de nare hoge pieptoon die de robot voortbrengt, heeft deze een prettige stem en kan werkelijk intelligente antwoorden geven. Aardig staaltje is de confrontatie met een oudere, simpele soortgenoot: de vierkante bibliotheekrobot 'Mr. Darcy', die niet veel meer kan uitbrengen dan "I'm functioning normally".

We kunnen het niet beter verwoorden dan Thierry Verhoeven in de enige Nederlandse recensie die online te vinden is op Filmtotaal: "Het kleinschalige en menselijke karakter van het plot maakt van robots een zeer alledaagse verschijning. Kunstmatige intelligentie wordt daarmee niet behandeld als het enorm ingrijpende gebeuren dat films in het verleden er vaak van hebben gemaakt, maar simpelweg als een ontwikkeling waardoor het mensen in het dagelijks leven net dat beetje aangenamer wordt gemaakt. En dat is waarschijnlijk precies hoe de meesten van ons het in de toekomst zullen ervaren. Een toekomst die overigens stukken dichterbij is dan je zou denken, getuige de non-fictieve beelden tijdens de aftiteling."

Voor wie in het fenomeen zorgrobots is geïnteresseerd is de film zeker een aanrader, maar kijk vooral niet naar de trailer, want die laat in feite in anderhalve minuut vrijwel alle belangrijke passages uit de film zien (dat gebeurt tegenwoordig helaas maar al te vaak). De film is te koop op dvd en online te huur.